Giới Thiệu Sách

NHÀ HÀNG VIỆT NAM NỔI TIẾNG TRÊN TỜ HOUSTON CHRONICLE – THE BLIND GOAT

52views

Nhà hàng của Christine Hà, cô gái khiếm thị gốc Việt đạt danh hiệu MasterChef USA mùa 3, tác giả cuốn sách NẤU ĂN BẰNG CẢ TRÁI TIM đã tạo một bước tiến lớn, đưa đồ ăn Việt Nam đường hoàng thành món ngon tinh tế, cầu kỳ trên thế giới.

Khi đến với The Blind Goat của bếp trưởng Christine Hà tại Bravery Chef Hall, tôi chợt nhận ra rằng đây chính là kiểu nhà hàng Việt Nam theo phong cách Houston đương đại mà mình trông đợi trong suốt hai thập kỷ qua.

Thật chậm rãi tôi cảm nhận hương vị, lớp vỏ ngoài và độ nóng hổi của chiếc nem rán lan tỏa trong khoang miệng mình rồi chiếm lĩnh cả đầu óc, khiến tôi bật cười trong sự ngỡ ngàng vui vẻ.

Món bò xông khói đến từ bàn tay của các đầu bếp ở Grant Pinkerton, được ăn kèm với bún sợi mềm để nguội, cùng với táo xanh và cà rốt cắt sợi, và rau xanh cuộn bên dưới lớp bánh tráng. Tưởng chừng như chẳng hề phù hợp để xếp trong menu những món ăn đặc biệt của tuần, lại đem đến cảm giác ngon miệng, thời thượng và cực kỳ đậm chất Houston.

“Vị giòn tan này là gì thế?” tôi hỏi trong khi chấm thanh nem rán vào nước sốt đậm màu được làm từ đậu phộng và xoài. “Lớp vỏ của trứng cuộn rán lên đấy,” đầu bếp tên Jimmy trả lời với vẻ tự hào và tỏ ra thích thú với vẻ ngạc nhiên quá đỗi của tôi.

Sự ngạc nhiên này nối tiếp ngạc nhiên khác khi tôi đến với nhà hàng giản dị này, được thiết kế theo lối của một nhà hàng Việt Nam của đầu bếp Hà, cô là người Houston nổi tiếng khi chiến thắng trong chương trình MasterChef vào năm 2012 của Gordon Ramsay và được biết đến với biệt danh “Đầu bếp mù” và là tác giả của cuốn sách nấu ăn bán chạy bậc nhất. Tôi đã có dịp nếm thử đồ ăn của cô cách đây vài năm tại một sự kiện nhỏ và tôi yêu cái cách cô thầm lặng đảm bảo đem đến những món ăn điêu luyện.

Giờ đây, trong một góc tuyệt đẹp và mang hơi thở nông thôn ở trung tâm Bravery Chef Hall, Hà đã có nơi để thể hiện tài năng xuất chúng của mình. Nhà hàng của cô có hình chữ U dài với góc bếp mở, nằm thuận lợi đối diện với quầy rượu của Bravery, vậy nên bạn có thể ghé ngang qua đấy và có cho mình một ly rượu được lựa chọn trong 30 loại rượu có sẵn – sắp xếp chỉn chu bởi Shepard Ross – đối tác của Bravery, bạn sẽ được những nhân viên cực kỳ chuyên nghiệp ở đây tư vấn chọn ra loại rượu phù hợp với bữa ăn của mình. (Ở đây còn có bán cả bia).

Không gian ở đây đem lại cảm giác thoải mái và vui nhộn. Giá cả lại vô cùng hợp lý khi so với chất lượng tuyệt hảo của những món ăn và thành phần chế biến. Đội ngũ nhân viên người kĩ tính, thông minh trong bộ phận phục vụ và làm bếp ở đây đều mang chất Houston không lẫn vào đâu được. “Khi bắt tay vào thuê nhân viên, tôi muốn căn bếp của mình giống như Houston vậy,” Hà nói với tôi trong một lần tôi đến thăm nhà hàng và có cô ở đấy, ta sẽ thấy cô thường làm những công việc như: chào đón khách hàng, trao đổi với nhân viên, giải thích các món ăn của mình với nhân viên mới. Trông cô lúc nào cũng rạng rỡ, và bên cạnh thường là chồng của cô, John Suh.

Cặp đôi này đã đi du lịch đến nhiều nơi kể từ khi cô chiến thắng cuộc thi MasterChef, thành quả của những chuyến đi đó đã để lại dấu ấn trong món ăn độc đáo của cô: Pizza thịt lợn, có lớp vỏ bánh giòn tan, sự mềm mại đáng kinh ngạc của hai lớp bánh tráng, xếp chồng lên nhau và được nướng trong căn bếp bận rộn của nhà hàng.

Một chiếc kéo sẽ được đem đến cho bạn để cắt chiếc pizza thành những mẩu nhỏ. Bề mặt bánh bao gồm một lớp thịt heo nướng, đồ chua làm từ cà rốt và hành tây, một chút hỗn hợp sa tế và mayonneise – vị của loại sốt này khiến cho sốt Kewpie béo ngậy trở nên thật nhàm chán. Thưởng thức chiếc pizza này thật sự đem lại niềm vui và thích thú. “Đây là món mà trẻ em ở Việt Nam đang ăn hiện nay,” Cô giải thích với tôi.

Tôi dám cá là bọn họ chưa từng nếm qua món queso phiên bản đặc biệt của Hà – và nó đặc biệt theo cách như sau – trong đó là hỗn hợp bao gồm một lớp phô mai satin được làm giảm đi độ béo ngậy với me, ớt đỏ và một chút bột tôm. Khi ăn kèm với những viên hoành thánh chiên ráo dầu, quả thực đây là một món ăn thú vị, đôi mắt của Suh sẽ rạng rỡ lên khi bạn hỏi anh ấy bằng cách nào bọn họ chế biến món ăn đúng kiểu Houston như thế.

Những món thuộc hàng kinh điển ở đây cũng đáng nhớ không kém. Tôi cứ ngỡ mình đã no căng bụng với món pizza thịt lợn cho đến khi nếm thử những xiên thịt nướng tuy đơn giản nhưng lại cực kỳ mềm mại và ngọt ngào khi được nướng kèm với hành lá. Dừa, đậu nành và vừng là những hương vị hòa quyện trong món thịt heo – thịt heo ở đây có nguồn gốc từ những nông trang ở Black Hill Farms, chỉ cách khu Cherry của Bravery Chef Hall một chút xíu về phía dưới – ở đây thịt heo sẽ nhiều nạc hơn là mỡ.

“Sẽ chẳng nên trò trống gì nếu thiếu đi hành tây,” đầu bếp tên Thùy bảo với tôi như thế, cô là một trong những đầu bếp đã làm nên món thịt nướng. Quả thực hành tây là một dạng cao cấp hơn của hành lá.

Trong món sốt của Hà có gì đó thật đặc biệt, nó sẽ khiến mọi thứ bạn ăn cùng trở nên tròn vị và sống động hơn cả mong đợi. Món gà sốt sẽ ăn kèm với chanh, tỏi và nước mắm, gà ở đây là loại được nuôi không dùng hóc môn tăng trưởng hay chích thuốc kháng sinh. Món này không nổi tiếng bằng món cà ri dê của cô, những miếng thịt dê được đưa đến từ Black Hill Farms, nước sốt của món cà ri dậy lên mùi của nước dừa và sả, ăn kèm với những miếng cải chua để làm tăng khẩu vị.

Bạn có thể tìm thấy những miếng thịt dê được hầm mềm đến độ tan trong miệng ấy trong các nhà hàng ở Pháp và một vài nơi khác.Tùy theo sở thích mà bạn có thể ăn kèm món này với bánh mỳ hoặc cơm. Và đây là món thường xuyên hết sớm, một điều mà tôi chẳng lấy làm ngạc nhiên.

Ngay cả những món rất thông thường như phở gà khô – một tô phở khô với nước dùng để bên cạnh để bạn có thể dùng kèm tùy theo sở thích – món ăn này trở nên tuyệt hảo với nguyên liệu thượng hạng và nước dùng sóng sánh. Thịt gà hữu cơ đến từ Hillside Cluckers đem lại mùi vị thật tinh khiết. Thịt gà ở đây được làm tại nhà giữ được lớp da gà vàng ươm và ăn kèm với hành phi. Trong nước dùng còn có một quả trứng được chần đến độ hoàn hảo, nhất định sẽ tan chảy trong miệng bạn và đem lại cảm giác thật cao cấp.

Món ăn duy nhất không làm tôi ngạc nhiên cho lắm trong ba lần ghé đến nhà hàng này là đậu phụ chiên giòn ăn với bún. Chẳng hiểu thế nào nhưng những miếng đậu phụ hấp dẫn và hương vị của me, dừa nướng, rau củ chua không đủ làm chao đảo trái tim tôi. Đây hẳn là một món ăn ngon nhưng có lẽ không đủ để tôi dùng nó một lần nữa.

Tất cả những món khác đều làm được điều này. Kể cả một miếng thịt bò hồng ăn kèm với nước sốt cũng ngon đến lạ, nó có vị của cam quýt, dậy lên mùi của ớt và mắm, rau thơm và hẹ xào ngọt. Tôi thật sự đã bật cười với niềm vui thú khi nhận ra rằng đậu phộng rang giòn ăn cùng với hạt bắp là để tăng sự thích thú khi ăn.

Cái cách cô khiến món ăn của mình trở nên sống động như vậy khiến tôi trở nên háo hức theo dõi Hà và đội ngũ của mình sẽ làm nên được điều gì trong tương lai khi họ mở nhà hàng này và không ngừng nâng cao tay nghề. Vừa mới đây họ đã cùng nhau sáng tạo nên món ăn đẹp mắt tên Branzino cho menu đặc biệt mỗi tối thứ sáu, được hoàn thiện với những sợi bún cuộn đẹp mắt, cà rốt và củ cải ngâm, rau thơm và đậu phộng rang, tất cả cuộn trong rau diếp cá và chấm cùng nước mắm chua ngọt.

Tôi nhất định sẽ quay lại nơi đây vì món này và món bánh táo, một chiếc bánh thủ công được làm từ hoa hồi, gừng và sả ắt hẳn sẽ khiến bạn thay đổi suy nghĩ về món bánh táo.

Và tôi sẽ chờ đợi, đầy háo hức, với bất cứ món ăn mà Hà sắp sửa làm ra. Đã từ lâu tôi trông đợi vào những nhà hàng Việt Nam thế hệ thứ hai ở Houston sẽ phá bỏ những rào cản và nâng tầm các nguyên liệu, phong cách nấu nướng kiểu Houston. Cuối năm 2018, khi nhà hàng Maba Pan-Asian Diner của Wayne Nguyễn đóng cửa, tôi đã tiếc nuối biết bao. Nhưng khi phát hiện ra nhà hàng Kau Ba Saigon của Nikki Tran và The Blind Goat của Hà, khỏi phải nói tôi mừng rỡ đến thế nào, rồi đây sân chơi dành cho những con người đầy tham vọng này sẽ phát triển.

Tôi đang cực kỳ cùng lạc quan. Bravery Chef Hall được thai nghén một cách đặc biệt trở thành hình mẫu lý tưởng để các nhà hàng non trẻ khác học tập để tự đứng trên đôi chân của mình mà không cần số vốn xây dựng quá lớn. Điều này mang ý nghĩa như một bệ phóng vậy. Những đầu bếp sushi đến từ Kokoro đã có thể mở một điểm bán sushi cuộn thủ công đầy hứa hẹn, tên của nhà hàng là Handies Douzo nằm ở Heights.

Với Hà, khi nấu ăn cô đặt ra những chuẩn mực rất cao và cực kỳ nghiêm khác, phức tạp, và nhà hàng này xem ra chỉ là khởi đầu mà thôi. Cô đã được định sẵn để làm ra những thứ lớn lao hơn nhiều. Ngay bây giờ, hãy đến và thưởng thức tài năng của cô tại một trong những điểm đến nổi tiếng bậc nhất về ẩm thực ở thành phố này.

________________

*Bài viết: Vietnamese gastropub The Blind Goat soars – Alison Cook

*Nguồn:https://www.houstonchronicle.com/entertainment/restaurants-bars/reviews/article/Vietnamese-gastropub-The-Blind-Goat-soars-14942155.php